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波士顿技术有限公司,波士顿动力这样的技术研发公司是如何盈利的?


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Boston Dynamics
致力于研究机器人快速运动以及平衡能力。

波士顿动力由美国麻省理工学院(MIT)在1992年剥离出来的机构,自分离后便一直从事军事项目的研发工作,并获得了DARPA的资助,为美国国防部、美国陆军部队、海军部队和海军陆战队提供军用机器人及相关技术咨询服务。

Boston Dynamics的产品最突出的特点是模拟人类行为,主要应用于国防任务测试和极端环境救援等领域。

2016年3月18,根据彭博社最新的消息,谷歌母公司Alphabet正在考虑出售波士顿动力,原因是这家公司在未来几年中不太可能生产出可上市销售的产品。——当然这个原因是大家的猜测。因为很多人了解谷歌的人都知道,谷歌盈利能力的大头从来都是搜索广告业务,其开发的谷歌眼镜、无人汽车,机器人之类,很多都不盈利,甚至不能保证未来盈利,包括DeepMind。

但是谷歌偏偏要卖掉波士顿动力?

仓储和军事两头都不靠

2013年,谷歌收购波士顿动力,让其剥离军方背景的本意就是想让它朝仓储或物流机器人发展。

谷歌原本意在公司内部建立一支以波士顿动力为主的强大的机器人技术团队,为此谷歌启动了名为Replicant的项目,涉及300多位机器人工程师,希望尽快研发并交付成本可控的商用机器人。随后,关于谷歌机器人团队的各种离职、管理层出现真空、发展方向不明等,这就不难解释为什么机器人项目会随着谷歌母公司Alphabet的成立,而被并入Google X了。

谷歌母公司Alphabet对波士顿动力一直颇有微词。相比公司其他机器人团队着眼快速研发和交付成本可控的商用机器人相比,波士顿动力显得有些“不务正业”,他们醉心于“长腿的火车头”(机器狗),以及人形机器人动作平衡控制的研究,而不屑于做静态机器人,以至于谷歌认为该公司在未来几年内还很难实现盈利。

虽然Atlas可以灵活行走、跨越障碍,但这些似乎并不是现在安装在工厂或仓库中的机器人所需要的功能。而且DARPA机器人竞赛也表明,现实世界中可靠的动态平衡依旧是一个难题。

于是有热心网友就认为谷歌出售波士顿动力是为了回避道德风险,但是,2014年美国军方就宣布决定“不采用其与谷歌子公司波士顿动力合作研发的四脚机器狗,原因是机器狗的引擎声被嫌太吵”。而2014年波士顿动力就已经被谷歌收购了,也就是说谷歌并不介意和军方合作,反而波士顿动力能不能达到军方要求才是问题。

而从波士顿动力发布的视频看,Atlas的噪音依然挺大。

彭博社的报道里提到机器人项目“Replicant”的核心问题在于,波士顿动力的高管不愿同谷歌加州的其他机器人工程师合作,也不愿意同丰田合作。而且这间公司也没有拿出短期内可以发布的产品。

渐渐地,Boston Dynamics与谷歌机器人项目团队其他成员的矛盾逐渐公开化。

波士顿动力很难融入整个公司架构中去。

与谷歌其他产品不同,以谷歌无人汽车为例,它在搜集地图数据、算法运用,搜集出行数据上都有极大应用,跟谷歌的主业务——搜索算法和数据应用,不远的未来一定能起到相辅相成的作用。仿生机器人除了机器人算法,跟控制学和动力学更近,这让一家以搜索起家的公司去权衡未来的时候,更容易考虑那些跟自己一脉相承的业务。

软银集团不仅是日本电信业巨头,在机器人领域也是颇有成就,比如,软银与机器人公司Aldebaran Robotics合作开发了名噪一时的人形机器人Pepper。

此外,软银集团主导的新千亿美元基金“软银远景基金”(SoftBank VisionFund)也基本成型,孙正义希望这些资金大量投入到诸如物联网、人工智能、深度学习、机器人等领域。

新基金的资金将来源于软银与沙特阿拉伯主权财富基金(Saudi Arabia’s Public Investment Fund)共同成立的规模达1000亿美元的投资基金。在接下来的5年内,软银将向基金注资至少250亿美元,沙特阿拉伯主权财富基金将在同期注资450亿美元。

“今天,仅凭人类的能力,有很多问题是我们解决不了的。在信息革命的下一个阶段,机器人将是一个核心驱动力,Marc Reibert和他的波士顿动力团队绝对是高等机器人研发领域的先驱,”软银集团CEO孙正义在声明中表示。“波士顿动力最终能加入软银集团令我们感到非常激动,我们也将全力支持他们在机器人领域的探索与应用,并以此让人类的生活变得更加便捷、安全与美好。”

总而言之,波士顿动力有些特殊,暂时是不盈利的。但是他们也不担心这个,毕竟是背后有DARPA(美国国防高级研究计划局,这个机构主要负责为美军开发先进的军事科技,为美军科技发展提供技术储备)、软银,MIT的公司。虽然短期内没有办法实用化,也就是说很难靠实用化产品去盈利,短期内装备军队也几乎不可能,但是波士顿动力一直以来都是不以盈利为目的的,他们的技术也一直领先的太多太多。小编始终认为,足式机器人一直都会是未来的趋势。

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